la tempête Barry se transforme en ouragan à son arrivée en Louisiane

la tempête Barry se transforme en ouragan à son arrivée en Louisiane


Morgan City, Etats-Unis, le 13 juillet 2019.
Morgan City, Etats-Unis, le 13 juillet 2019. SETH HERALD / AFP

La tempête tropicale Barry s’est transformée en ouragan samedi 13 juillet au matin en approchant des côtes de la Louisiane, dans le sud des Etats-Unis. Avant même d’atteindre l’intérieur des terres, les côtes subissant déjà ses assauts avec de fortes pluies et des vents puissants. « De dangereuses montées des eaux, des pluies et des vents forts sont en cours sur la côte » du golfe du Mexique, ont prévenu les météorologues dans leur bulletin d’information de 17 heures.

L’ouragan de catégorie 1 soufflait alors à 120 km/h, soit juste au-dessus de la limite de la classe des ouragans (119 km/h). Mais il devrait s’affaiblir en se déplaçant à travers la Louisiane, vers le nord, au moins jusqu’à dimanche. C’est le premier ouragan de la saison qui débute en juin s’achève en novembre dans l’Atlantique. En Louisiane, le souvenir du terrible ouragan Katrina de 2005 qui avait fait plus de 1 800 morts reste vivace.

« Personne ne doit prendre cette tempête à la légère »

L’ouragan Barry charrie « une extraordinaire quantité d’humidité » qui présente « un potentiel de fortes pluies » jusque dans le nord des Etats-Unis, a prévenu Ken Graham, directeur du Centre national des ouragans (NHC). Et comme il se déplace lentement, des précipitations aussi importantes posent des problèmes pour les cours d’eau et augmentent les risques d’inondations soudaines même dans des Etats éloignés du golfe du Mexique comme le Missouri.

Le niveau de la mer et du lac Pontchartrain, sur les berges duquel est nichée La Nouvelle-Orléans, ville située à 5 mètres en dessous du niveau de la mer par endroits, connaissait samedi matin une hausse pouvant aller jusqu’à 1,8 mètre.

Les autorités ont multiplié les mises en garde et le dispositif anti-inondation composé notamment d’un réseau de digues de 6,10 mètres de hauteur et de vannes a été activé. Les 118 pompes chargées d’évacuer les eaux étaient en conditions opérationnelles optimales. La Nouvelle-Orléans est bien préparée et les digues devraient tenir, a affirmé le gouverneur John Bel Edwards, qui a décrété l’état d’urgence mercredi. « Personne ne doit prendre cette tempête à la légère », a-t-il tweeté.

Des milliers d’habitants évacués

La petite ville de Morgan City, située à environ 140 kilomètres au sud-ouest de La Nouvelle-Orléans, devrait être l’une des plus touchées. Le cœur de la tempête se trouvait à 80 km de cette localité à 17 heures. Selon une équipe de l’Agence France-presse sur place samedi matin, ce n’était qu’une ville fantôme recevant des trombes d’eau, balayée par de fortes rafales de vent. Des arbres jonchaient des rues de plusieurs quartiers et la rivière Atchafalaya était sortie de son lit.

La maire de La Nouvelle-Orléans LaToya Cantrell a appelé les habitants à rester à l’abri. La ville a instauré un couvre-feu pour la nuit de vendredi à samedi, à l’instar d’autres localités. Dans le Quartier français, le cœur historique de la ville, où des sacs de sable et des panneaux de bois protégeaient les magasins, quelques fêtards avaient quand même tenu à descendre la célèbre Bourbon Street en chantant et en buvant des cocktails baptisés « Ouragan ».

Si des milliers d’habitants ont évacué vendredi les zones côtières, d’autres, en particulier dans les bayous, ont choisi de braver les éléments. « On est déjà restés pendant des gros ouragans alors qu’on aurait dû partir », expliquait vendredi Keith Delahoussaye, un mécanicien de 60 ans, devant son mobile home à Port Sulphur, près du fleuve Mississippi. « Mais on partira si on voit que l’eau monte jusqu’ici ».

Trump déclare la Louisiane en situation d’urgence

Des dizaines, peut-être même des centaines, d’habitants de Plaquemines, non loin, se sont réfugiés dans les bayous du delta seulement accessibles par bateau. Les inquiétudes tiennent surtout aux pluies diluviennes et à la submersion côtière qui accompagnent la tempête. Le sol est en effet déjà saturé après de récents orages et une pluviosité importante depuis le début de l’année ayant provoqué plusieurs crues du Mississippi.

La tempête devrait apporter 25 à 50 centimètres de pluie en Louisiane mais l’accumulation des précipitations pourrait atteindre 63 cm par endroits. L’Etat voisin du Mississippi ainsi que celui du Tennessee sont également menacés « d’inondations potentiellement mortelles ». Le Mississippi, plus grand fleuve d’Amérique du Nord, atteignait dès vendredi son niveau de crue (5,18 mètres) à La Nouvelle-Orléans. Il ne devrait finalement pas aller au-delà, selon les météorologues qui ont revu samedi leurs prévisions à la baisse.

Le président américain Donald Trump a déclaré jeudi soir la Louisiane en situation d’urgence, permettant aux agences fédérales de participer aux secours. Pour le réseau GSCC, qui rassemble des professionnels du climat du monde entier, « le risque de Barry est différent de celui de Katrina : en 2005, les digues de la côte avaient cédé, cette fois-ci, ce sont les digues du fleuve qui seront testées ». Plusieurs compagnies aériennes ont suspendu leurs vols samedi matin, les activités du port étaient perturbées depuis vendredi et un concert des Rolling Stones prévu dimanche à la Nouvelle-Orléans a été reporté à lundi. « On est ici avec vous, on traversera ça ensemble », a déclaré le groupe dans un communiqué.

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